Steven Pinker, destacado psicólogo, lingüista y escritor, es ampliamente reconocido por sus contribuciones en áreas tales como la psicología cognitiva, la lingüística y la ciencia cognitiva. Entre sus postulados fundamentales explora la idea de que el lenguaje humano es una habilidad innata y evolutiva que está arraigada en la biología de la especie. En esta nota presentamos los argumentos principales acerca de su teoría en cuanto a la gramática universal y la naturaleza instintiva del lenguaje ¿Existe una estructura lingüística común a todos los seres humanos?

Steven Pinker: Psicólogo, lingüista y escritor

Steven Pinker nació el 18 de septiembre de 1954 en Montreal, Canadá. En la actualidad, es un destacado psicólogo, lingüista, escritor y gran orador, reconocido por sus contribuciones en áreas tales como la psicología cognitiva, lingüística y ciencia cognitiva. Su importancia es tal, que en el año 2004 la revista Time lo catalogó entre las 100 personas más influyentes del planeta.

Un poco de su trayectoria

Suárez, G. (2023). Una de las grandes figuras de la psicología cognitiva y un especialista en el binomio mente-lenguaje. [Fotografía]. Recuperado de www.elmundo.es

Pinker se graduó en la Universidad Dawson en Montreal y, posteriormente, obtuvo su licenciatura en psicología en la Universidad McGill. Más tarde, completó su doctorado en psicología experimental en la Universidad de Harvard, en 1979, donde estudió bajo la supervisión del renombrado psicólogo Stephen Kosslyn.

Además de sus diversos estudios y trabajo académico, Steven Pinker es un apasionado escritor. A lo largo de su vida, ha publicado varios libros, muy aclamados, sobre temas relacionados con la mente humana, la lingüística y la evolución cultural.

Entre algunas de sus obras más reconocidas se incluyen El instinto del lenguaje (The Language Instinct, 1994, en inglés), Cómo funciona la mente (How the Mind Works, 1997, en inglés), Los ángeles que llevamos dentro (The Better Angels of Our Nature: The Decline of Violence In History And Its Causes, 2017) y En defensa de la ilustración: Por la razón, la ciencia, el humanismo y el progreso (Enlightenment Now. The Case for Reason, Science, Humanism and Progress, 2018, en inglés).

El campo de la lingüística: Un enigma

El lenguaje es, sin duda, una de las funciones cognitivas más relevantes y complejas del ser humano y aunque su estudio no es precisamente sencillo, su importancia ha sido constatada desde los principios de la psicología y las ciencias del comportamiento. Pinker, por su parte, ha estudiado en profundidad el lenguaje y su evolución, sus formas de adquisición y su relación con el pensamiento (Ramos, 2014).

Principales postulados de Pinker

  • El lenguaje como instinto: Pinker propone que el lenguaje no es solo un comportamiento aprendido, sino una capacidad instintiva con la que los seres humanos nacemos. Argumenta que, al igual que otros instintos como caminar o socializar, la capacidad para el lenguaje es parte inherente de la naturaleza humana.
  • Gramática universal: Pinker apoya el concepto de la gramática universal, propuesto originalmente por Noam Chomsky.
  • Desarrollo del lenguaje en los niños: Enfatiza, asimismo, la velocidad y facilidad sorprendentes con las que los niños adquieren estructuras lingüísticas complejas sin instrucción explícita, lo cual atribuye a la presencia de la mencionada gramática universal.
  • Evolución del lenguaje: Discute la evolución del lenguaje, sugiriendo que ha surgido como resultado de la selección natural, proporcionando a los seres humanos una ventaja evolutiva significativa en la comunicación y la cooperación.
  • Lenguaje y pensamiento: Las opiniones de Pinker sobre la relación entre el lenguaje y pensamiento sugieren que este primero no es simplemente una herramienta para expresar pensamientos preexistentes, sino que también influye activamente en cómo percibimos y pensamos sobre el mundo.

Una gramática universal

steven pinker y lenguaje
Suárez, G. (2023). Pinker, en su despacho del departamento de Psicología Cognitiva de Harvard. [Fotografía]. Recuperado de www.elmundo.es

Para abordar esta temática debemos tener en consideración que Pinker es un psicólogo cognitivo discípulo del también polémico lingüista Noam Chomsky. Figura conocido por su famosa propuesta de la gramática generativa como estructura sintáctica universal del lenguaje.

Al igual que Chomsky, este autor extiende la idea de la existencia de patrones universales más allá del lenguaje. De este modo, incluye la mayoría de conductas que, tradicionalmente, se explican en función del aprendizaje o como manifestaciones culturales (González-Pardo, 2004).

Steven Pinker y el instinto del lenguaje

En cuanto al lenguaje como instinto, Pinker parte de la idea de que todas las lenguas son un reflejo de la capacidad humana universal del lenguaje y basta con estudiar una para asomarse a la naturaleza que está detrás, puesto que, como ya señaló en El instinto del lenguaje, las lenguas no varían arbitraria e ilimitadamente sino que se puede apreciar un diseño común subyacente a todas ellas. Aspecto que Chomsky llamó gramática universal (Escutia, 2008).

En la misma línea, muchos investigadores creen que hay un problema lógico en el centro de la teoría de la adquisición del lenguaje. Según este análisis, existen autores que sostienen que el aprendizaje de idiomas debe basarse en restricciones adicionales de la gramática universal. Para resolver tal problema, los teóricos han propuesto una serie de restricciones y parametrizaciones en la forma de la gramática universal (MacWhinney, 2004).

Entonces… ¿Estamos biológicamente programados para adquirir un lenguaje?

Chomsky sostiene que existe una gramática universal innata, que es determinada biológicamente. Así, el lenguaje humano hace uso de esa gramática definida como una herramienta que nos lleva a clasificar palabras en categorías gramaticales y a organizarlas en sintagmas.

No obstante y mediante una argumentación basada en datos gramaticales, se han planteado numerosas objeciones a esta tesis de forma que, vista desde el campo del funcionalismo, se han propuesto que las propiedades de la gramática podrían ser el resultado de una combinación de principios generales de funcionamiento del cerebro (Ramos, 2014).

Drown, M. (2018). sus obras de divulgación han roto tantos moldes que muchos le ven como un adelantado de la filosofía del futuro. [Fotografía]. Recuperado de www.independent.com

La pregunta más fundamental en el estudio de la facultad de lenguaje humano es su lugar en el mundo natural: ¿Qué tipo de sistema biológico es y cómo se relaciona con otros sistemas en nuestra propia especie y en otros? Esta cuestión abarca una serie de otros interrogantes más específicos. El primero podría ser… ¿Qué aspectos de la facultad se aprenden de la entrada ambiental y cuáles surgen del diseño innato del cerebro? (Pinker y Jackendoff, 2005).

Parece ser que sí

Según Pinker, el lenguaje es una adaptación biológica que evolucionó a lo largo del tiempo para facilitar la comunicación y la cooperación entre los seres humanos. Esto, entre otros aspectos, proporcionó una ventaja evolutiva. El autor propone que hay un instinto del lenguaje en nuestra mente, que se manifiesta como un Dispositivo Innato de Adquisición del Lenguaje (LAD). Según él, esto permite a los niños aprender el lenguaje de manera rápida y eficiente durante su desarrollo temprano. Entonces, respondiendo a la pregunta inicial, basándose en la teoría de Pinker, se podría decir que nacemos programados para adquirir el lenguaje.

Conclusión

Pinker afirma que el lenguaje innato refiere que el lenguaje, como ya indica la connotación, es una capacidad natural e innata en los seres humanos. Según su perspectiva, el lenguaje no es solo un producto de la cultura o el ambiente en el que crecemos, sino que está arraigado en la biología y es una característica intrínseca de la especie. En cuanto a esto, apoya la teoría de la gramática universal, propuesta originalmente por Chomsky, que sostiene que existe una estructura gramatical común subyacente a todos los idiomas. Para finalizar, es importante destacar que las ideas y postulados de Steven Pinker han sido de gran influencia en el campo de la lingüística y continuan generando debates y discusiones sobre la naturaleza del lenguaje y su origen en la actualidad.

Referencias bibliográficas

  • Escutia, M. (2008). Las razones de Steven Pinker. Nueva revista: lenguaje, mente y naturaleza humana, 119(1), 116-129.
  • González-Pardo, H. (2004). Reseña de “La tabla rasa: la negación moderna de la naturaleza humana” de Steven Pinker. Psicothema, 16(3), 526-528.
  • MacWhinney, B. (2004). A multiple process solution to the logical problem of language acquisition. Journal of child language, 31(4), 883-914. https://doi.org/10.1017/s0305000904006336
  • Pinker, S. y Jackendoff, R. (2005). The faculty of language: what’s special about it?. Cognition, 95(2), 201-236. https://doi.org/10.1016/j.cognition.2004.08.004
  • Ramos, O. (2014). Historia genética del lenguaje. Revista de la Sociedad Boliviana de Pediatría, 53(2), 75-80. http://www.scielo.org.bo/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S1024-06752014000200004&lng=es&tlng=es